Primer plano de muchos libros abiertos

10 libros imprescindibles que debes leer antes de morir

Una modesta selección que recoge los libros más influyentes de la historia de la literatura universal

¿Escoger los diez mejores libros de la historia de la literatura universal? Como diría Tomás Moro, una auténtica utopía. 

Son incontables los libros imprescindibles y demasiados los autores que han dejado una huella profunda que merecerían ser citados como para no cometer inevitablemente fragantes injusticias al hacer la selección. Todo redactor inmerso en la tarea de elaborar este artículo se enfrenta a una situación kafkiana. Aun así trataremos de hacerlo siendo conscientes de que se trata de una tarea quijotesca abocada al fracaso.

Para acotar un poco el terreno prescindiremos en nuestro top 10 de los mejores libros de los religiosos o sagrados de indiscutible importancia en la historia de la humanidad como la Biblia o el Corán, de los tratados filosóficos o políticos esenciales para el pensamiento como La República de Platón o El Capital de Karl Marx, y de los científicos que han cambiado nuestra idea del mundo como El Origen de las Especies de Charles Darwin.

Nos ceñiremos solo a novelas, obras de teatro, poemarios o colecciones de relatos. Sabiendo que no están todos los que son, pero con la seguridad de que sí son todos los que están, aquí van en orden cronológico los diez libros que todos deberíamos leer al menos una vez en la vida; o dicho de otra manera, un tanto manida, pero también real: aquellos libros a leer antes de morir.

Primer plano de lomos de libros
Descubre las 10 obras que tienes que leer sí o sí | Getty Images

1. La Odisea de Homero

El poema épico más importante, famoso e influyente de la historia de la literatura. Se cree que fue compuesto en el siglo VIII antes de Cristo en los asentamientos griegos en la costa oeste del Asia Menor, la actual Turquía. Se le atribuye a Homero, cuyo nombre significa "El gran poeta". Cuenta el regreso del héroe, Odiseo en su versión griega, Ulises en la latina, a su patria Ítaca después de la conquista de la ciudad de Troya.

Una historia total que combina magistralmente la poesía épica con las narraciones de aventuras, los personajes fantásticos, los relatos de viajes, las historias de amor, los cantos a la amistad y los dramas familiares. 

Cíclopes, sirenas, dioses, grandes guerreros, valientes marineros, fenomenales amantes y fieles esposas pueblan con naturalidad sus páginas con un único objetivo: contarnos un sinfín de historias maravillosas.

Está estructurado en tres partes. En la primera, conocida como "La Telemaquia", se cuenta la búsqueda de Telémaco de su padre perdido. En la segunda, la Odisea propiamente dicha, se habla de las aventuras de Odiseo para regresar a su hogar. Y en la tercera, la llegada a Ítaca, se narra lo que sucede una vez que el héroe consigue volver a casa.

2. Las mil y una noches

Pocos libros son tan conocidos a nivel mundial como "Las mil y una noches". Y con toda justicia. Es una recopilación de cuentos del Oriente medieval repleta de aventuras, misterios, leyendas, genios mágicos y sensualidad.

Un cruel sultán persa decide vengarse de los cuernos que le ponía su primera esposa casándose cada noche con una mujer distinta a la que al día siguiente mandaba decapitar. Para escapar de tan cruel destino Sherezade traza un ingenioso plan: entretener al sultán durante toda la noche narrándole una historia y postergando el final para el día siguiente. Así el sultán debía perdonarle la vida una noche más para conocer como terminaba su cuento.

El estilo narrativo de "Las mil y una noches" se denomina relato enmarcado. En lugar de ser historias independientes cada una de las narraciones genera nuevas tramas y un cuento lleva al siguiente y al siguiente hasta que finalmente se conoce el desenlace del primero.

El origen de "Las mil y una noches" es un antiguo libro persa llamado "Hazâr afsâna", que significa mil leyendas. El compilador y traductor de estas historias folclóricas al árabe fue el cuentista Abu Abd-Allah Muhammad el-Gahshigar, que vivió en el siglo IX. La historia principal sobre Sherezade, que sirve de marco a los demás relatos, parece haber sido añadida en el siglo XIV.

3. La Divina Comedia de Dante Alighieri

No sabemos con certeza cuándo se escribió La Divina Comedia. Consta de tres partes, Infierno, Purgatorio y Paraíso. Los estudiosos creen que el Infierno pudo ser compuesto entre los años 1304 y 1308, el Purgatorio entre 1308 y 1314, y el Paraíso entre 1314 y 1321, año de la muerte de Dante. Es considerada la obra maestra de la literatura italiana y una de las cumbres de la literatura universal.

En este larguísimo poema compuesto por 100 cantos Dante resume el saber y el conocimiento acumulados durante siglos, desde los antiguos clásicos hasta la época medieval. Narra el viaje de Dante tras perderse en un bosque al infierno y al purgatorio acompañado del poeta romano Virgilio, y al paraíso acompañado por su amada Beatriz.

Contada con un extraordinario realismo Dante relata una increíble aventura durante la que se encontrará con las almas de grandes y terribles personajes de la historia.

Primer plano de un manuscritos de Dante sobre la Divina Comedia
La "Divina Comedia" es una de las obras más notables de la literatura | Getty Images

4. Hamlet de Shakespeare 

Podría haber sido Macbeth, o Romeo y Julieta, o El Mercader de Venecia, o Enrique V, o El Rey Lear, o.... La obra de Shakespeare es tan amplia y tan genial que es difícil decidirse por una sola de sus tragedias o comedias. Seleccionamos Hamlet porque quizás sea su obra más popular en nuestro país.

William Shakespeare fue el tercero de los ocho hijos de un acaudalado comerciante y político local. La familia de su madre había sufrido persecuciones religiosas derivadas de su confesión católica. Su carrera como dramaturgo comienza al trasladarse a Londres y transcurre entre 1590 y 1613, año en que dejó de escribir y se retiró a su localidad natal.

No sabemos tampoco con certeza en qué años escribió Shakespeare Hamlet, probablemente en algún momento entre los años 1599 y 1601.

Después del asesinato del rey y padre de Hamlet a manos de su hermano Claudio su fantasma le pide a su hijo que se vengue de su tío. Con un ritmo trepidante que no deja ni respirar porque los acontecimientos se suceden sin freno la trama gira alrededor de la locura de Hamlet y de su paso de dolor a la desmesurada ira. En la obra se exploran temas como la traición, la venganza, el incesto y la corrupción moral. Avisamos: no queda vivo ni el apuntador.

5. El Quijote de Cervantes

La primera novela moderna de la historia. El libro más importante e influyente jamás escrito en lengua castellana. Consta de dos partes, la primera se publicó en 1605 y la segunda en 1615. Con esta obra Cervantes cambió la historia de la literatura para siempre.

Don Quijote es un hidalgo castellano que de tanto leer novelas de caballería pierde la chaveta y decide hacerse caballero andante a la manera de sus héroes novelescos. Como todo buen caballero necesita un escudero y para el papel escoge al bueno de Sancho Panza. Juntos se lanzarán a recorrer la Mancha en busca de aventuras.

Humor, sátira, historias independientes intercaladas, sabiduría popular, amoríos, locuras, desgracias de todo tipo, pero también episodios heroicos... todo lo que uno puede esperar de un libro tiene cabida en la monumental obra de Miguel de Cervantes.

6. Cumbres Borrascosas de Emily Brontë

La terrible historia de amor-odio entre Catherine y Heathcliff. Cumbres Borrascosas está ambientada en los sombríos páramos de Yorkshire y es una asombrosa visión metafísica del destino, la obsesión, la pasión y la venganza. 

Una obra que rompió por completo con los cánones del buen gusto literario vigentes en su época. Un retrato certero de los problemas sicológicos de unos personajes locos y perversos abocados a una existencia desgraciada y maléfica.

Emily Brontë fue la segunda de las tres hermanas Brontë, las tres grandísimas escritoras que se vieron obligadas a publicar sus obras bajo seudónimos masculinos debido al opresor machismo vigente en su época.

7. David Copperfield de Charles Dickens

De todos los grandes libros que escribió Dickens este era su favorito. Probablemente porque también sea el más autobiográfico. Fue publicada por entregas en 1849 y en forma de libro en 1850.

David Copperfield narra toda su vida desde su nacimiento hasta su muerte. Las desdichas de su niñez, su trabajo como abogado, su ambición de convertirse en escritor, sus amoríos, sus amistades, sus logros y sus fracasos. 

Una narración perfecta que encierra sátira, humor, dolor, angustia, alegría y personajes memorables. Un fresco genial que encierra en sus páginas la mejor descripción posible de la vida cotidiana en la Inglaterra victoriana.

Sala de cine a oscuras
El libro de Dickens fue adaptado a la gran pantalla en 2019 | Getty Images

8. Moby Dick de Herman Melville

Una de las epopeyas más impresionantes de la literatura norteamericana. La lucha del capitán Ahab y su terrible obsesión por dar caza a la enorme ballena blanca han traspasado fronteras hasta convertirse en un clásico indiscutible y universal.

Fue publicada en 1851. Debido a su larga extensión y a que más allá de la persecución del cachalote y de la evolución de sus personajes es una novela enciclopédica que incluye extensas descripciones de la caza de las ballenas en el siglo XIX y sobre la vida marinera de la época el libro fue un fracaso comercial en su momento.

Afortunadamente el tiempo puso las cosas en su sitio y hoy en día Moby Dick es considerado un libro esencial y Herman Melville un autor imprescindible.

9. Crimen y castigo de Dostoievski

Crimen y castigo fue publicada  por entregas en la revista El mensajero ruso en 1866. Junto con Guerra y paz de Tolstói está considerada como la novela más influyente de la literatura rusa.

Cuenta la vida un estudiante en la capital de la Rusia Imperial de San Petersburgo. Debido a sus extremos problemas económicos debe dejar sus estudios. Necesitado de dinero recurre a una anciana prestamista. Su hermana Dunia acepta la propuesta de matrimonio de un rico abogado solo para ayudarle. Una idea surge en su mente: matar y robar a la vieja usurera.

De toda la extensa obra de Dostoievski Crimen y castigo es quizás su logro mayor y desde luego una de las mejores novelas psicológicas de todos los tiempos.

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"Crimen y castigo" es una novela psicológica fascinante | Getty Images

10. El Proceso de Frank Kafka

Frank Kafka apenas publicó en vida y cuando murió de tuberculosis en 1924 probablemente desconocía que su obra iba a ser una de las más estudiadas, influyentes e importantes de la literatura del siglo XX.

El Proceso es una novela inacabada publicada póstumamente en 1925 por su amigo Max Brod. Aquí tienes su enlace en la tienda Amazon por si quieres adquirir el libro

Josef K es arrestado una mañana por una razón que desconoce. Desde este momento el protagonista se adentra en una pesadilla para defenderse de algo que nunca se sabe qué es. Solo conseguirá darse de bruces una y otra vez con unas instancias judiciales incomprensibles, inhumanas e inaccesibles que imposibilitan cualquier intento de obtener justicia.

Una de las novelas más sobrecogedoras y desasosegantes de la literatura europea del siglo XX y sin duda también de las más fascinantes.